Mejorando la salud ocupacional con CAREX en América Latina y el Caribe

David Spitz, Organización Panamericana de la Salud / Organización Mundial de la Salud 

Investigadores canadienses están colaborando con contrapartes en Latinoamérica y el Caribe (LAC) para estimar la exposición de los trabajadores a agentes causantes de cáncer. Desde el 2014, su trabajo ha ampliado enormemente la investigación preexistente en la región, al introducir a los investigadores de LAC a un método confiable para recopilar datos a nivel nacional sobre la exposición a cancerígenos en el lugar de trabajo. Gracias a una pequeña subvención del IDRC, los gobiernos, los sindicatos y los empleadores de toda LAC se beneficiarán de los datos generados en sus propios países y compartidos a través de una red regional.

Establecimiento de CAREX en América Latina y el Caribe

Los investigadores canadienses Paul Demers y Cheryl Peters del Centro para la Investigación del Cáncer Ocupacional  (OCRC, por sus siglas en inglés) en Toronto y CAREX Canadá en Burnaby, Columbia Británica, junto con Manisha Pahwa del OCRC, han estado trabajando con colegas de ALC para adaptar y aplicar la EXposición a CARcinógenos (CAREX) en contextos tanto canadienses como de LAC.

Desarrollado en Finlandia, CAREX es un método confiable y adaptable para generar estimaciones de la exposición de los trabajadores a agentes causantes de cáncer en el lugar de trabajo. La primera aplicación de CAREX fuera de Europa fue en Costa Rica, lo que sentó una base importante para la investigación posterior en LAC El proyecto CAREX de Canadá se inició poco después. Canadá ahora cuenta con una red nacional de investigadores dentro y asociados con CAREX Canadá.

Una pequeña subvención del IDRC financió tanto al OCRC como a la Organización Panamericana de la Salud (OPS) para introducir y reforzar la capacidad de CAREX en LAC. "La subvención [del IDRC] se considera un capital semilla que realmente provocó otros intereses", dijo Pahwa. Uno de estos efectos indirectos se produjo a fines del 2016 cuando la OPS lanzó un proyecto caribeño para introducir el método en varios países insulares.

David Spitz, Organización Panamericana de la Salud / Organización Mundial de la Salud

Innovando en LAC

La pequeña subvención del IDRC al OCRC y a la OPS prestó apoyo a un simposio de dos días en el 2014 en Bogotá, Colombia, que presentó y conectó a investigadores de 13 países latinoamericanos con CAREX. Después del simposio, se desarrolló la primera guía completa acerca de CAREX en español para su uso en LAC.

El simposio de Bogotá sentó las bases para una colaboración a nivel de LAC que ha florecido más allá de los objetivos iniciales de la pequeña subvención para convocar un taller y crear una guía técnica. El simposio fue el inicio de una red entre los investigadores de LAC y CAREX, la cooperación técnica con el OCRC y CAREX Canadá, y recursos tales como hojas de datos que describen los carcinógenos del cáncer de pulmón en los sectores de la construcción y la minería en Canadá. "Si no hubiésemos tenido ese primer taller, nada del resto habría ocurrido", dijo Julietta Rodriguez-Guzmán, asesora regional sobre salud de los trabajadores y consumidores en la OPS.

Guía técnica refleja las realidades de LAC

En los meses posteriores al taller, los socios de la Universidad El Bosque en Bogotá, el Instituto Tecnológico de Costa Rica y el IRET/Universidad Nacional de Costa Rica ayudaron a los socios financiados por el IDRC a crear una guía de 41 páginas, Desarrollo de los proyectos nacionales de CAREX en América Latina y el Caribe. Disponible en español y en inglés, la guía ofrece consejos paso a paso y hojas de trabajo para implementar proyectos nacionales de CAREX que generan estimaciones del número de trabajadores expuestos a agentes carcinógenos en un país.

Estimación de la exposición carcinogénica en los trabajadores informales.

Millones de personas a lo largo de LAC están expuestos a una amplia gama de peligros todos los días. En industrias como la construcción y la minería, los trabajadores pueden estar expuestos a carcinógenos como la sílice cristalina, el amianto y la radiación solar ultravioleta.

Los humos de diesel son otro carcinógeno conocido. Aún cuando las personas que trabajan como vendedores ambulantes (a menudo mujeres y jóvenes) pueden inhalar esos vapores durante todo el día, con demasiada frecuencia el trabajo informal está mal capturado por las estadísticas nacionales de empleo. Hay poca o ninguna información sobre la exposición carcinogénica de los trabajadores informales en muchos países.

David Spitz, Organización Panamericana de la Salud / Organización Mundial de la Salud

Los datos de la Organización Internacional del Trabajo del 2016 muestran que el 55% de los ciudadanos en América Central están empleados en la economía informal y el 45% de los trabajadores pertenecen a esta categoría en toda LAC. Los autores de la guía CAREX para LAC reconocen que el trabajo informal "sigue siendo generalizado y desproporcionadamente ocurre en las poblaciones de mujeres, indígenas y migrantes, y es inherente al trabajo infantil y en condiciones de servidumbre".

Los investigadores de LAC destacaron que los trabajadores del sector informal son un grupo sustancial y diverso cuyas exposiciones cancerígenas en el trabajo deben reflejarse en el trabajo de CAREX. Los investigadores canadienses descubrieron que "lugar de trabajo" tiene un significado más amplio que el que se define normalmente en Canadá. La transferencia de conocimientos del proyecto funciona en ambos sentidos, de sur a norte y viceversa.

Un comité directivo de CAREX LAC liderado por la OPS está apoyando las asociaciones de investigación en curso en la región. Ampliará el impacto del proyecto original al continuar compartiendo conocimientos y recursos, e impulsando la innovación de LAC en cuanto a los métodos CAREX.

Beneficios y valor para Canadá

Debido a su asociación con la OPS en el proyecto CAREX, el OCRC fue designado por la Organización Mundial de la Salud como un centro colaborador en cáncer ocupacional y ambiental. Esto implica una asociación de cuatro años que amplía los logros del proyecto CAREX financiado por el IDRC.

Los investigadores canadienses ahora están buscando formas de estimar la exposición a pesticidas cancerígenos entre los trabajadores en Canadá. Además, las estimaciones de exposición a cancerígenos ocupacionales de CAREX Canadá se han utilizado en el Estudio del peso del cáncer ocupacional en Canadá, un proyecto de cuatro años liderado por el OCRC. Se espera que estos resultados, así como las estimaciones de exposición generadas por los proyectos LAC CAREX, contribuyan a mejorar las estimaciones del peso mundial de la enfermedad.